Gary Ross, az Éhezők viadala rendezője gondos kutatómunkát követően vállalkozott a nagyszabású történelmi film elkészítésére, amelyet íróként és rendezőként is jegyez.

Newton Knight (Matthew McConaughey) egyszerű földművesként él a Mississippi állambeli Jones megyében, amíg a déli és az északi államok között ki nem robban a polgárháború. A Konföderáció katonájaként ő maga is harcba indul, ám hamarosan kiábrándul az értelmetlennek tűnő küzdelemből. Knight hevesen ellenzi a rabszolgaságot és a déli államok kiválását az Unióból, ám nem ő az egyetlen, aki elégedetlen: a karizmatikus férfihoz sorra csatlakoznak a helyi farmerek és a szökött rabszolgák. Közéjük tartozik a gyönyörű rabszolgalány, Rachel (Gugu Mbatha-Raw) is, akibe Knight halálosan beleszeret, és a törvényi tiltás ellenére feleségül akarja venni.

Ami egy maroknyi csoport elszigetelt lázadásának indul, jelentős mozgalommá növi ki magát, amelynek eredményeként Jones megye, a rabszolgatartó Mississippi állam szívében, kikiáltja a függetlenségét. Ám a küzdelem ezzel még nem ér véget…